Konfiskationskorsfarare försöker spara det filippinska paradiset

Anonim

Tata ger handsignaler för att hans män ska släppa till regnskogsgolvet när searing whine of a chainsaw svävar, deras uppdrag att rädda ett kritiskt hotat paradis i Filippinerna plötsligt i väntan.

Tidigare par-militär ledare Efren "Tata" Balladares har ledt de andra flip-kläderna i miljökorsfarare upp och ner i de branta bergen i Palawan-ön de senaste 15 timmarna i jakten på illegala skogsförare.

En av dem ammar en svullen vänster arm som bröts några dagar tidigare när han föll under en rekognosceringsresa. Han har ännu inte sett en läkare och det är bara insvept i ett bandage.

Efter att ha sovit över natten i bara 30 minuter på ett skogspår borde de vara uttömda från vandringen.

De kan också bli förlåtna för att bli frusna av rädsla: gruppmedlemmarna har mördats för att stoppa sin verksamhet och andra bär ärr från de razorerade tänderna hos motorsågarna som de försöker konfiskera.

Men med sina målsättningar så nära, bara en kort sprint genom ormbunkar och andra skrikiga låglandskogar, växer adrenalinet av jaktens övergående klimax genom dem.

Kedjesågen startar upp igen efter några minuter, vilket ger det nödvändiga bruset för att tysta deras tillvägagångssätt.

Tata viskar slutanvisningar.

De sju para-enforcersna sjunker som en pack av vargar på de två loggarna, som sårar in i det nedsläppta bagaget av ett Apitong-träd, ett kritiskt hotat lövträ som är en favorit bland utvecklare i den närbelägna turistboendeorten El Nido.

Som para-enforcers-tillvägagångssättet bromsar Tatas röst för första gången hela dagen: "Stopp! Stopp! Stanna! Vänd nedåt!"

Olaglig skogsavverkning

Loggarna, unga män som bär raka kläder som liknar deras nya fiender som indikerar speglade liv av fattigdom, är bedövade och helt enkelt står i förvirring eller rädsla.

De para-enforcers märker inte några vapen själva.

Men inom några sekunder avväpnar Tata och hans män sina maskiners loggar, skannar platsen för att se till att det inte finns några dolda gevär eller pistoler och gripa motorsågen.

Tata börjar fråga frågarnas frågor, med hjälp av en beprövad men icke-hotande ton hos en välutbildad polis eller soldat.

"Har du tillstånd för timmerverket? Är motorsagen registrerad?"

Loggarna, som hänger på den fallna trädstammen med de para-enforcers som håller sina axlar, svarar noga negativt.

"Ok, det här är hur det går. Vi är Palawan NGO Network, eller PNNI, " säger Tata.

"Vi är här i bergen eftersom det enligt rapporter är olaglig avverkning här."

Parhandlarna ger loggarna ett kvitto som dokumenterar förverkandet av motorsågen och skurar tillbaka in i skogen, i distriktet Mesecoy, efter ett möte som varar bara några minuter.

Tata verkar oförlåtligt under det svindlande uppdraget, vilket inte visar någon rädsla eller ledtråd av trötthet.

Den 50-årige har haft en livstid av konflikt att stela honom, efter att ha lett en privat milis för en korrupt general innan han vred på sidorna för två decennier sedan.

Men under en kort måltidspaus av ris och torkad fisk efter förverkandet, stumpen av en en gång jätte Apitong bakom honom, bryter Tata ner när han förtvivlar vid korruptionen som ledde honom att bli en civil para-enforcer.

"Det här borde vara regeringens arbete, men de gör inte sitt jobb. Vem annars kommer att stoppa detta om vi inte är här", säger han.

Förlorar den sista gränsen

Palawan kallas ofta Filippins sista ekologiska gräns, eftersom det är hem för de flesta av landets återstående skogar och dess vatten är känt som ett globalt biologiskt hotspot.

Med sina fantastiska kalkstenskloster, laguner med turkos vatten och långa sträckor av orörda stränder, rankar de bästa turisttidningarna Palawan en av världens vackraste öar.

Men det är också en magnet för korrupta affärsmän, politiker och säkerhetsstyrkor som försöker plundra öns naturliga rikedom.

Med svaga eller korrupta myndigheter som ofta är ovilliga att ta på sig kampen, försöker Palawan NGO Network Inc eller PNNI att fylla tomrummet.

Gruppen har ett märkligt företagsnamn för ett anti-etablering band av cash-strapped miljöaktivister som tror att traditionella kampanjer för att rädda öns resurser kan göra lite för att stoppa angreppet av korruption.

Deras svar är direktåtgärd.

De använder en litet känd medborgares arresteringslag samt stöd från lokala samhällen för att konfiskera motorsågar, gruvborrningar, cyanidfiskeutrustning och annan utrustning som används för att förstöra Palawans miljö.

Parhandlarna har konfiskerat mer än 700 motorsågar sedan PNNI etablerades för nästan två decennier sedan, enligt grundaren och ledaren, miljöadvokat Bobby Chan.

I den lilla gården av koncernens huvudkontor i Puerto Princesa, huvudstad i Palawan, är ett julgran som består av mer än 100 motorsågar två våningar höga.

Fastighetens staket består av andra motorsågar, och bakgården är utspridda med mer.

Också proppade på gården är en stor båt som hade använts för att transportera olagliga stockar till Malaysia, och två tunga borrar storleken på loungen soffor som beslagtagits för gruvguld.

Hemmagjorda gevär och pistoler beslagtagna från olagliga loggare och fiskare hänger på väggarna inuti det lilla, fyrrummets huvudkontor.

Att visa den konfiskerade utrustningen på ett så uppriktigt sätt skickar ett meddelande till den kraftfulla att para-enforcers inte kommer att skrämmas, enligt Chan.

"Vi vill skingra den tanken att inget kan göras för stora miljöbrott", säger Chan.

Grund grav

Men de är villiga att betala ett pris som de flesta andra miljökampanjer inte kommer att göra: deras liv.

Chan berättar hur han och hans lag hittade kroppen av para-enforcer Roger Majim begravd i en grundgrav på en strand 2004.

"Skogarna sätta sina flip-flops på hagen där de begravde honom. När vi uppfostrade honom hade han 16 stiftsår. Hans ögon var uthuggade. Hans tunga skars av. Hans testiklar blev avskurna och placerade i hans mun ", säger Chan.

"Så det var ett budskap att det här var vi begravde din man och att om du fortsätter att göra den här typen av arbete så är det här som kommer att hända dig."

Tolv PNNI-parhandlare har blivit mordade sedan 2001, senast i september när den 49-årige Ruben Arzaga sköts i huvudet när han närmar sig en olaglig skogsplats.

Chan, som studerade i Manila på Filippinas mest prestigefyllda privata högskola, säger att dödsfallet gör honom frågan om han ska fortsätta programmet.

"Varje gång vi förlorar någon blir vi svagare. Vi blir mer rädda och vi förlorar en del idealism som vi ursprungligen hade när vi kom samman", säger han ungefär en vecka efter Arzagas död.

"Jag kan inte låta bli att känna att jag på något sätt är ansvarig för att trycka inte bara honom, utan de andra som har dött framför honom, i det här."

En ständig brist på medel förknippar problemet, med potentiella givare som ofta anser deras handlingar för konfronterande.

Men Chan och hans para-enforcers har alltid uppstått från depression efter dödsfallet, men på något sätt hittade ett sätt att fortsätta finansiera sin verksamhet.

På vägen till Arzagas begravning stannar de i skogen nära där han mördades för att försöka konfiskera en annan motorsåg.

De stöter på två platser där träden nyligen har skurits ner.

Det regnar tungt och loggarna har inte återkommit för att ta bort sina nya plankor, så para-enforcers går ut ur skogen tomhänt.

Men de har bevisat att de, trots att de försvagats, ännu inte besegras.

menu
menu